快樂小藥師
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輝瑞(Pfizer)王牌膽固醇藥Lipitor專利期2010年屆滿,公司寄予厚望在另一隻研發中的膽固醇新藥Torcetrapib身上。豈料82名病人在新藥的臨床試驗中死亡,輝瑞上周末即時宣布中止一切試驗。

事實上,Lipitor所屬的Statin類別藥物,在過去一段日子的競爭,也愈來愈激烈,雖然輝瑞在膽固醇控制的Disease Management,仍算是首屈一指,不過領導地位,已經岌岌可危,遑論要保住每年逾120億美元的收入。

Lipitor的銷售,佔輝瑞總收入逾兩成,而且市場其實早已預期,新藥會以每年200億美元的收入接力。Torcetrapib臨床試驗失敗,雖然未至於令輝瑞一蹶不振,但是危機帶來的影響之深遠,絕對不容輕視。

輝瑞行政總裁Jeffrey Kindler,在上周六的新聞稿集中談輝瑞的企業發展,現在的策略,似乎以保住Lipitor為先,盡量就事件作出Damage Control,避免同業借機搶走輝瑞在Statin類藥物的市場佔有率。不過,從新聞稿措詞分析,輝瑞管理層也對成功推出Torcetrapib的機會有極大保留。前晚美股開盤,輝瑞股價下挫逾一成,蒸發了近180億美元的市值,看來,這就是財經界對這次事件帶來的傷害的評估。

說到這裡,不得不提輝瑞的內部人事問題。話說Pfizer的前任主席兼總裁Henry Mckinnell 7月辭任總裁,只留任主席至明年2月,並由律師出身的Kindler接任,原因是董事局對Mckinnell有所不滿,認為他過份進取的態度令輝瑞賬面上蝕了1400億美元。

Kindler不是傳統的輝瑞人,這宗任命反映了董事局希望輝瑞可以重回比較溫和保守的路線。可是話說回頭,Mckinnell執掌輝瑞時,除了在收購上積極進取,也膽敢跟政府和輿論對著幹,甚至自撰了《A Callto Action》來揭露美國醫藥官僚的僵化,這些都是處理輝瑞現在這種危機必要的氣魄。究竟Kindler是否可以同樣勇敢地面對問題?這就惟有留待日後的歷史去評價。不過相信處理不當的話,Kindler極可能會是輝瑞有史以來在位日子最短的一個CEO。

觀乎輝瑞近年成功推出的新藥當中,最暢銷的Lipitor和Celebrex是靠收購其他藥廠羅致旗下,根本不是自家產品;就算輝瑞有足夠財力透過收購增加未來新產品的種類,其實亦是治標不治本。支付高昂溢價收購另一家藥廠,就是輝瑞摒棄Mckinnell的主因;Kindler上任後也表明了要重新定位輝瑞,集中資源在研究和開發新產品,簡化其他部門的運作。言下之意,就是要從根本改變當年Mckinnell以收購壯大產品選擇的策略。

回頭路既不可走,不過靠自家發展新產品既不是一蹴即就。像Torcetrapib的開發,早在1990年便開始了,誰知道要到臨門一腳才鬧出如此恐慌?而且輝瑞過去三年每一項產品的平均開發費成本大幅提高了三成,似乎自家發展新產品,也不是一條平坦的康莊大道。

事實上,藥業面對最大的挑戰,市場上的競爭還是次要,更大的壓力還有藥物註冊和測試的繁複程序,以及官僚令開發周期拖長和成本提高。由於藥物要在專利期內收回成本就惟有將定價提高,卻引來侵權和假藥等等問題,前無去路,後有追兵,可能這才是輝瑞最大的困局。

幾年前,科網股爆破後,有不少人將市場的焦點放在生物醫藥業,理由是人口老化必然會為醫藥帶來龐大的市場需求,甚至到了現在仍然偶爾有少數生物醫藥概念股在苟延殘喘。不過,看過了輝瑞的困局,市場也應該要對這個範疇的前景重新評估。

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Torcetrapib (CP-529414, Pfizer) was a drug being developed to treat hypercholesterolemia (elevated cholesterol levels) and prevent cardiovascular disease. It acts by inhibiting cholesterylester transfer protein (CETP), resulting in higher HDL cholesterol levels (the "good" cholesterol-containing particle) and reducing LDL cholesterol levels (the "bad" cholesterol). Development of the drug began around 1990; it was first administered in humans in 1999, and manufacturing at production scale began in Ireland in 2005.[1]

Pfizer had previously announced that torcetrapib would be sold in combination with Pfizer's statin, atorvastatin (Lipitor); however, following media and physician criticism, Pfizer had subsequently planned for torcetraipib to be sold independently of Lipitor.[2] A 2004 trial showed that torcetrapib could increase HDL and lower LDL with and without an added statin.[Brousseau 2004]

On December 2, 2006 Pfizer cut off torcetrapib's trial because of "an imbalance of mortality and cardiovascular events" associated with its use.[3] This was a sudden and unexpected event and as recently as November 30 Jeff Kindler, Pfizer’s chief executive, was quoted as saying "This will be one of the most important compounds of our generation."[3] In the terminated trial, a 60% increase in deaths was observed among patients taking torcetrapib and Lipitor versus taking Lipitor alone; there was no suggestion that the results called into question the safety of Lipitor.[4] Pfizer recommends that all patients stop taking the drug immediately.[5] Also: MedlinePlus

The drug cost $800m+ to bring into Phase III development.

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